Versteend hout: steen of hout?

Versteend hout heeft de structuur van een organisch materiaal (hout), maar bestaat uit anorganisch materiaal (steen). Je kunt versteend hout het beste zien als een fossiel van een boom van miljoenen jaren geleden. Dit fossiel ontstaat wanneer een omgevallen boom wordt begraven in een laag sediment en hierbij van zuurstof verstoken blijft. De organische bestanddelen van het hout zoals lignine en cellulose vergaan en worden vervangen door mineralen uit het water dat door het sediment sijpelt. Bij dit proces, dat vele miljoenen jaren duurt, blijft de oorspronkelijke structuur van het hout behouden. Chemisch gezien hebben we echter te maken met keramiek, bijvoorbeeld in de vorm van silicaten.

In 2005 zijn onderzoekers aan het Amerikaanse Pacific Northwest National Laboratory erin geslaagd om het versteningsproces van miljoenen jaren terug te brengen naar enkele dagen. Ze dompelden hout uit de plaatselijke zagerij achtereenvolgens onder in een zoutzuuroplossing en een silica-oplossing. Na drogen aan de lucht werd het ‘hout’ in een oven bij 1400 °C in argonatmosfeer gebakken, met het keramische materiaal siliciumcarbide als resultaat: keramiek met een houtstructuur.